Come sarà il prossimo supercontinente terrestre?

Pianeta Terra. Immagine tramite Triff / Shutterstock

Nel corso dei tempi geologici, i continenti della Terra cambiano continuamente. I geologi ritengono che, ogni poche centinaia di milioni di anni, i continenti si combinino per creare enormi supercontinenti. Il supercontinente passato più famoso è probabilmente il più recente, Pangaea. Questo articolo sui futuri supercontinenti è stato originariamente pubblicato il 27 novembre 2018. La blogger di EarthSky Deanna Conners lo ha portato alla nostra attenzione la scorsa settimana e non abbiamo potuto resistere. Fornisce 4 possibili scenari che descrivono l'aspetto del nostro pianeta quando si forma il prossimo supercontinente.

Di Mattias Green, Bangor University; Hannah Sophia Davies, Universidade de Lisboa, e Joao C. Duarte, Universidade de Lisboa

Lo strato esterno della Terra, la solida crosta su cui camminiamo, è costituito da pezzi rotti, proprio come il guscio di un uovo rotto. Questi pezzi, le placche tettoniche, si muovono in tutto il pianeta a una velocità di pochi centimetri all'anno. Ogni tanto si incontrano e si uniscono in un supercontinente, che rimane per alcune centinaia di milioni di anni prima di rompersi. Le piastre quindi si disperdono o si disperdono e si allontanano l'una dall'altra, fino a quando, dopo altri 400-600 milioni di anni, tornano di nuovo insieme.

L'ultimo supercontinente, Pangaea, si è formato circa 310 milioni di anni fa e ha iniziato a rompersi circa 180 milioni di anni fa. È stato suggerito che il prossimo supercontinente si formerà tra 200-250 milioni di anni, quindi attualmente siamo a metà della fase dispersa dell'attuale ciclo del supercontinente. La domanda è: come si formerà il prossimo supercontinente e perché?

Esistono quattro scenari fondamentali per la formazione del prossimo supercontinente: Novopangea, Pangaea Ultima, Aurica e Amasia. Il modo in cui ciascuna forma dipende da diversi scenari ma alla fine sono collegati al modo in cui Pangea si è separata e al modo in cui i continenti del mondo si stanno ancora muovendo oggi.

La rottura della Pangea ha portato alla formazione dell'Oceano Atlantico, che si sta ancora aprendo e allargando oggi. Di conseguenza, l'Oceano Pacifico si sta chiudendo e si sta restringendo. Il Pacifico ospita un anello di zone di subduzione lungo i suoi bordi (l '"anello di fuoco"), dove il fondale oceanico viene abbattuto, o sottotrasportato, sotto le placche continentali e all'interno della Terra. Lì, il vecchio fondo oceanico viene riciclato e può entrare in pennacchi vulcanici. L'Atlantico, al contrario, ha una grande dorsale oceanica che produce nuove placche oceaniche, ma ospita solo due zone di subduzione: l'Arco delle Piccole Antille nei Caraibi e l'Arco della Scozia tra il Sud America e l'Antartide.

1. Novopangea

Se supponiamo che le condizioni attuali persistano, in modo che l'Atlantico continui ad aprirsi e il Pacifico continui a chiudersi, abbiamo uno scenario in cui si forma il prossimo supercontinente negli antipodi di Pangea. Le Americhe si scontrerebbero con l'Antartide alla deriva verso nord, e poi nell'Africa-Eurasia già scontrata. Il supercontinente che si sarebbe poi formato è stato chiamato Novopangea, o Novopangaea.

Novopangea.

2. Pangaea Ultima

L'apertura dell'Atlantico potrebbe tuttavia rallentare e in realtà iniziare a chiudersi in futuro. I due piccoli archi di subduzione nell'Atlantico potrebbero potenzialmente diffondersi lungo tutte le coste orientali delle Americhe, portando a una riforma della Pangea mentre le Americhe, l'Europa e l'Africa vengono riunite in un supercontinente chiamato Pangea Ultima. Questo nuovo supercontinente sarebbe circondato da un super Oceano Pacifico.

Pangaea Ultima, formata dalla chiusura dell'Atlantico.

3. Aurica

Tuttavia, se l'Atlantico dovesse sviluppare nuove zone di subduzione - qualcosa che potrebbe già accadere - sia gli oceani del Pacifico che quelli dell'Atlantico potrebbero essere destinati a chiudersi. Ciò significa che un nuovo bacino oceanico dovrebbe formarsi per sostituirli.

In questo scenario, la spaccatura panasiatica che sta attraversando l'Asia dall'India occidentale fino all'Artico si apre per formare il nuovo oceano. Il risultato è la formazione del supercontinente Aurica. A causa dell'attuale deriva verso nord dell'Australia, sarebbe al centro del nuovo continente poiché l'Asia orientale e le Americhe chiudono il Pacifico da entrambi i lati. Le placche europee e africane si ricongiungerebbero alle Americhe alla chiusura dell'Atlantico.

4. Amasia

Il quarto scenario prevede un destino completamente diverso per la futura Terra. Molte delle placche tettoniche si stanno attualmente spostando verso nord, tra cui sia l'Africa che l'Australia. Si ritiene che questa deriva sia guidata da anomalie lasciate da Pangaea, in profondità all'interno della Terra, nella parte chiamata mantello. A causa di questa deriva del nord, si può prevedere uno scenario in cui i continenti, tranne l'Antartide, continuano a spostarsi a nord. Ciò significa che alla fine si riuniranno attorno al Polo Nord in un supercontinente chiamato Amasia. In questo scenario, sia l'Atlantico che il Pacifico rimarrebbero per lo più aperti.

Amasia, il quarto scenario.

Di questi quattro scenari riteniamo che Novopangea sia la più probabile. È una progressione logica delle attuali direzioni di deriva della placca continentale, mentre le altre tre ipotizzano che un altro processo entri in gioco. Dovrebbero esserci nuove zone di subduzione dell'Atlantico per Aurica, l'inversione dell'apertura dell'Atlantico per Pangaea Ultima o anomalie all'interno della Terra lasciate da Pangaea per Amasia.

Indagare sul futuro tettonico della Terra ci costringe a spingere i confini della nostra conoscenza e a pensare ai processi che modellano il nostro pianeta su lunghe scale temporali. Ci porta anche a pensare al sistema Terra nel suo insieme e solleva una serie di altre domande: quale sarà il clima del prossimo supercontinente? Come si adatterà la circolazione oceanica? Come si evolverà e si adatterà la vita? Questi sono il tipo di domande che spingono oltre i confini della scienza perché spingono i confini della nostra immaginazione.

Mattias Green, lettore di oceanografia fisica, Bangor University; Hannah Sophia Davies, Ph.D. Ricercatore, Universidade de Lisboa, e Joao C. Duarte, Ricercatore e coordinatore del gruppo di geologia e geofisica marina, Universidade de Lisboa

Questo articolo è stato ripubblicato da The Conversation con una licenza Creative Commons. Leggi l'articolo originale

In conclusione: come potrebbe apparire il pianeta Terra quando si formerà il prossimo supercontinente: quattro scenari.