Nuove splendide viste dei misteriosi punti luminosi di Cerere

Ecco l'aspetto di un punto luminoso di Cerere, primo piano. Il veicolo spaziale Dawn ha acquisito questa visione a colori ad alta risoluzione di un deposito di carbonato di sodio (sale) nella parte sud-ovest di Cerealia Facula nel cratere di Occator su Cerere il 22 giugno 2018. Immagine via NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA / Jason Major.

Gli scienziati stanno ora ottenendo le loro viste più vicine di sempre a Cerere, grazie al veicolo spaziale Dawn della NASA, che ora è nella sua orbita più bassa attorno al pianeta nano. Come pubblicato dalla NASA il 2 luglio 2018, le nuove immagini inviate sono fantastiche: viste ad alta risoluzione della superficie irregolare e, in particolare, i famosi "punti luminosi" in Occator Crater e altrove. Questi punti, che si stagliano nettamente contro la superficie di sfondo più scura, hanno incuriosito gli scienziati e il pubblico sin da quando sono stati scoperti da Dawn quando è arrivato a Cerere nel 2015.

Dawn ha raggiunto l'orbita finale più bassa il 6 giugno ed è stata impegnata a rispedire migliaia di immagini e altri dati su Cerere. Ciò aiuterà gli scienziati a capire come Cerere si è formata e si è evoluta nel tempo e come sembra essere ancora geologicamente attiva oggi, nonostante sia così piccola rispetto ad altri pianeti.

Le immagini più recenti di Cerere hanno una risoluzione inferiore a 5 metri per pixel. Come ha affermato il dott. Andreas Nathues, inquirente capo della telecamera per inquadratura:

I dati superano tutte le nostre aspettative.

Ecco una delle immagini scattate dalla navicella spaziale Dawn del pianeta nano Cerere nel febbraio 2015 - da una distanza di circa 29.000 miglia (46.000 km) - che ha inviato scienziati e pubblico a cercare le spiegazioni dei misteriosi punti luminosi del cratere occulto su Cerere. Sì, da questa distanza sembravano "fari alieni". Ma, come mostrano ulteriori analisi e le immagini molto più vicine in questa pagina, sono davvero depositi di sale, in particolare carbonato di sodio. Immagine via NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA.

Dawn ha raggiunto l'orbita finale più bassa il 6 giugno 2018 e ha inviato immagini molto più vicine alla superficie di Cerere. La nuova orbita ora la porta a una distanza di soli 35 km dalla superficie di Cerere. Questa visione più ampia è del deposito di carbonato nella parte sud-ovest di Cerealia Facula nel cratere di Occator su Cerere. Immagine via NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA.

Un'altra vista che mostra Cerealia Facula nel cratere dell'occatore. Immagine via NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA / Roman Tkachenko.

I punti luminosi, ora noti per essere composti da carbonato di sodio, sono uno degli indizi più importanti per quanto riguarda l'attività corrente, e le nuove immagini e dati aiuteranno finalmente a rispondere alla domanda su come sono arrivati ​​lì. Dawn ha ora catturato le immagini più vicine di sempre di Cerealia Facula, il più grande deposito al centro del cratere occatore, dopo aver acceso il suo motore a ioni la scorsa settimana per regolare la traiettoria dell'orbita. Secondo il capo ingegnere e project manager di Dawn, Marc Rayman, del Jet Propulsion Laboratory della NASA, Pasadena, California:

L'acquisizione di queste immagini spettacolari è stata una delle maggiori sfide della straordinaria spedizione extraterrestre di Dawn e i risultati sono migliori di quanto avessimo mai sperato. Dawn è come un maestro artista, aggiungendo ricchi dettagli alla bellezza ultraterrena nel suo ritratto intimo di Cerere.

La nuova orbita di Dawn ora la porta a una distanza di soli 35 km dalla superficie di Cerere. In precedenza, l'orbita più bassa era di 385 miglia (240 miglia), quindi questo è un grande miglioramento per poter vedere più dettagli sulla superficie, anche nei punti.

Un'altra vista di Cerealia Facula nel cratere di Occator. Immagine via NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA.

Un'altra vista di Cerealia Facula e altri depositi vicini nel cratere di Occator. Immagine via NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA.

Vista di Vinalia Faculae in Occator Crater. Immagine via NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA.

Si ritiene che i punti, depositi di evaporazione composti da carbonato di sodio, vengano lasciati da quando l'acqua salì in superficie da sotto più in profondità e poi evaporarono nell'atmosfera estremamente tenue e sporadica del vapore acqueo. Che l'acqua potrebbe provenire da un fondale basso serbatoio sotterraneo o da un serbatoio più profondo di salamoie salate che percorrono verso l'alto attraverso le fratture. I depositi in Occator Crater sono il più grande e il più luminoso di questi depositi. Come per molte scoperte nella scienza planetaria, furono completamente inaspettati e dimostrano che Cerere non è solo una palla inerte di roccia e ghiaccio. Come notato da Carol Raymond, il principale investigatore della missione Dawn:

Le prime vedute di Cerere ottenute da Dawn ci hanno attirato con un singolo punto luminoso accecante. Svelare la natura e la storia di questo affascinante pianeta nano durante il lungo soggiorno di Dawn a Cerere è stato emozionante, ed è particolarmente appropriato che l'ultimo atto di Dawn fornirà nuovi set di dati per testare quelle teorie.

Frane sul bordo del Cratere Occatore. Immagine via NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA.

Ahuna Mons su Cerere. Immagine via NASA / JPL-Caltech / UCLA / Max Planck Institute for Solar System Studies / Centro aerospaziale tedesco / IDA / Planetary Science Institute.

Cerere è anche considerato un asteroide ed è l'oggetto più grande nella fascia principale di asteroidi tra Marte e Giove. Oltre ai depositi di carbonato, Dawn ha anche trovato altre caratteristiche insolite, come Ahuna Mons, una montagna conica che si trova isolata sulla superficie di Cerere, con nient'altro come questo nelle vicinanze. È alto circa 3 miglia (5 chilometri) e si ritiene che la sua formazione implichi il criovanolcanismo (una forma ghiacciata di vulcanismo).

Altre immagini di Dawn sono disponibili qui e le informazioni sulla missione generale sono qui.

Immagine a falsi colori di Cerere dell'Alba, con Occator Crater e i suoi depositi carbonatici vicino al centro. Immagine via NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA.

Concludendo: Cerere è un mondo bizzarro, il più grande nella fascia principale degli asteroidi, con brillanti depositi di carbonato schizzati sulla sua superficie, una strana montagna conica isolata, frane e un possibile strato sotterraneo di acqua. La navicella spaziale Dawn della NASA ha ora acquisito le immagini ad alta risoluzione di Cerere, mostrandoci quanto sia unico questo pianeta nano.

Tramite la JPL della NASA e l'Istituto Max Planck per la ricerca sul sistema solare.