Previsioni per Mercurio: rovesci mattutini con micro-meteoriti

Il concetto dell'artista di Mercurio incontra un flusso di detriti nello spazio. I meteoroidi retrogradi, che orbitano attorno al sole nella direzione opposta ai pianeti e comprendono pezzi di comete disgregate di lungo periodo, sono pensati per creare le docce a micrometeoroidi che piovono continuamente su Mercurio. Immagine via NASA.

Gli scienziati hanno gettato nuova luce sul continuo bombardamento di Mercurio - il piccolo mondo più interno del nostro sistema solare - da minuscole particelle di polvere chiamate micrometeoroidi. Lo studio si basa in parte sui dati del veicolo spaziale MESSENGER, che ha orbitato attorno a Mercurio dal 2011 al 2015. MESSENGER ha scoperto che i micrometeroidi colpiscono la superficie di Mercurio durante la giornata del pianeta. Ha dimostrato che gli impatti sono più frequenti su qualunque parte del pianeta stia vivendo l'alba in un dato momento. Il nuovo studio combina questi dati con la modellizzazione computerizzata per mostrare come determinati tipi di comete influenzano questo bombardamento, e anche come queste docce a micrometeoroidi influenzano l'atmosfera molto sottile di Mercurio, chiamata sua esosfera.

Petr Pokorný, Menelaos Sarantos e Diego Janches del Goddard Space Flight Center della NASA a Greenbelt, nel Maryland, hanno condotto la nuova ricerca, che è stata riportata durante l'estate nelle lettere astrofisiche del diario riviste dalla rivista . Pokorný disse:

Le osservazioni di MESSENGER hanno indicato che la polvere deve arrivare prevalentemente a Mercurio da direzioni specifiche, quindi abbiamo deciso di dimostrarlo con modelli. Abbiamo simulato i meteoroidi nel sistema solare, in particolare quelli originati dalle comete, e li abbiamo fatti evolvere nel tempo.

Una dichiarazione di questi scienziati ha spiegato che la presenza degli elementi magnesio e calcio nell'esosfera di Mercurio è stata trovata più elevata all'alba di Mercurio, indicando che gli impatti di meteoroidi sono più frequenti su qualunque parte del pianeta stia vivendo l'alba in un dato momento. La dichiarazione ha spiegato perché i micrometeoroidi tendono a colpire il pianeta preferenzialmente dove è alba su Mercurio:

Questa asimmetria alba-crepuscolo è creata da una combinazione del lungo giorno di Mercurio [58 giorni terrestri], rispetto al suo anno [88 giorni terrestri], e dal fatto che molti meteroidi nel sistema solare viaggiano intorno al sole in la direzione opposta ai pianeti.

Poiché il mercurio ruota così lentamente rispetto a un anno di mercurio, la parte del pianeta all'alba trascorre un tempo sproporzionatamente lungo nel percorso di una delle popolazioni primarie di micrometeoroidi del sistema solare. Questa popolazione, chiamata meteoroidi retrogradi, orbita attorno al sole nella direzione opposta ai pianeti e comprende pezzi di comete disgregate di lungo periodo.

Questi meteroidi retrogradi stanno viaggiando contro il flusso del traffico planetario nel nostro sistema solare, quindi le loro collisioni con i pianeti - Mercurio, in questo caso - colpiscono molto più duramente che se viaggiassero nella stessa direzione.

Il team ha affermato che la forza di queste collisioni li ha aiutati a capire la fonte dei micrometeoroidi che colpiscono la superficie di Mercurio. Loro hanno detto:

I meteroidi originari di asteroidi non si sarebbero mossi abbastanza velocemente da creare gli impatti osservati. Solo i meteoroidi creati da due certi tipi di comete - la famiglia di Giove e il tipo di Halley - avevano la velocità necessaria per abbinare gli scavi ...

Le comete della famiglia di Giove, che sono principalmente influenzate dalla gravità del nostro più grande pianeta, hanno un'orbita relativamente corta di meno di 20 anni. Si ritiene che queste comete siano piccoli pezzi di oggetti originari della Cintura di Kuiper, dove orbita Plutone. L'altro contributore, le comete di tipo Halley, hanno un'orbita più lunga che dura fino a 200 anni. Provengono dalla Oort Cloud, gli oggetti più distanti del nostro sistema solare - più di mille volte più lontani dal sole della Terra.

Le distribuzioni orbitali di entrambi i tipi di comete li rendono candidati ideali per produrre i piccoli meteoroidi che influenzano l'esosfera di Mercurio.

Pokorn e il suo team sperano che le loro scoperte iniziali miglioreranno la nostra comprensione della velocità con cui i micrometeoroidi a base di comete influenzano il mercurio, migliorando ulteriormente l'accuratezza dei modelli di mercurio e la sua esosfera.

Immagine via NASA / Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory / Carnegie Institution of Washington

Concludendo: nuovo lavoro sulle docce micro-meteoriche mattutine sul pianeta Mercurio.

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