Gli astronomi confermano la fonte del flusso di gas delle dimensioni di una galassia

Il Magellanic Stream è una debole e diffusa nuvola di gas, a lungo associata alle Grandi e Piccole Nuvole Magellaniche, galassie nane in orbita attorno alla nostra Via Lattea. Questi astronomi hanno usato quasar distanti, qui etichettati A, B e C, per capire l'origine della nuvola di gas. Immagine tramite UW-Madison / STScI. Maggiori informazioni su questa immagine.

Gli astronomi hanno dichiarato il 23 marzo 2018 di aver confermato la fonte di un'enorme nuvola di gas che si inarca attorno alla nostra galassia della Via Lattea. La nuvola di gas è conosciuta come il flusso magellanico. È delle dimensioni di una galassia, lunga 300.000 anni luce, in contrasto con il diametro di 100.000 anni luce della nostra Via Lattea. La nuvola sembra deviata dalle Grandi e Piccole Nuvole di Magellano, due delle tante galassie nane in orbita attorno alla nostra Via Lattea. Ma quale delle nuvole è la fonte del flusso di gas? Ora, esaminando attentamente la composizione chimica del gas, gli astronomi affermano di essere sicuri che un ramo della nuvola, a volte chiamato Leading Arm, provenga dalla Piccola nuvola di Magellano.

La gravità della Grande nuvola di Magellano ha apparentemente strappato il flusso di gas dal suo compagno più piccolo. Il nuovo studio è stato pubblicato sulla rivista astrofisica peer-reviewed.

Il gas nel Magellanic Stream è difficile da studiare direttamente perché è così debole e tenue. Gli astronomi che cercano la fonte del gas non guardano direttamente il gas.

Invece, puntano verso quasar distanti situati dietro il torrente Magellanic. Mentre la luce dei quasar penetra nel gas, tracce di vari elementi nel gas assorbono specifiche lunghezze d'onda della luce quasar. Il team ha utilizzato l'analisi spettroscopica della luce dei quasar per rivelare abbondanze chimiche nella nuvola di gas. Le misurazioni provenivano dallo spettrografo Cosmic Origins sul telescopio spaziale Hubble e dagli spettrografi sul telescopio Green Bank a Green Bank, West Virginia.

Gli astronomi avvistarono per la prima volta il torrente Magellanico nel 1965. Lo collegarono per la prima volta alle nuvole di Magellano nel 1974. Questo flusso arcuato di gas, ora noto per collegare le nuvole di Magellano alla Via Lattea, è ritenuto più giovane della nostra galassia, solo 1 o 2 miliardi di anni.

Gli astronomi del nuovo studio riconoscono Blair Savage, professore emerito di astronomia all'Università del Wisconsin-Madison, per aver gettato le basi che hanno portato all'attuale comprensione del flusso magellanico. Savage ha lavorato per decenni per comprendere i complessi di gas attorno alla Via Lattea, compreso il torrente Magellanico. Sei astronomi del presente documento - ora presso varie istituzioni tra cui lo Space Telescope Science Institute e l'Università del Wisconsin-Madison - sono stati inizialmente reclutati da Savage per affrontare il problema durante la loro formazione presso UW-Madison.

Gli autori del nuovo studio hanno affermato che la conoscenza del torrente Magellanico aiuterà gli astronomi a perfezionare i loro modelli di come le Nuvole Magellaniche Grandi e Piccole orbitano attorno alla nostra Via Lattea. Elena D Onghia dell'Università del Wisconsin-Madison, una delle autrici del nuovo studio, ha commentato in una dichiarazione:

Non sappiamo ancora come si sia formata la Via Lattea. Abbiamo questa enorme quantità di gas attorno alla Via Lattea e ancora non ne conosciamo l'origine. Sapere da dove viene ci aiuta a capire come si formano le galassie, compresa la nostra Via Lattea.

Dall'emisfero australe, le nuvole di Magellano appaiono nel cielo come sfocate derivazioni della pista illuminata dalle stelle della Via Lattea. La nuvola di gas non può essere percepita ad occhio nudo, nonostante contenga la massa di diverse centinaia di milioni di soli.

Gli astronomi affermano che questo gas potrebbe un giorno piovere sulla nostra galassia e innescare la formazione di nuove stelle.

Le nuvole magellaniche grandi e piccole (in basso) sono visibili in questa esposizione temporale di 8 minuti, sopra il Grande telescopio sudafricano. Immagine tramite Jeff Miller / UW-Madison.

In conclusione: gli astronomi hanno lavorato per decenni per ottenere informazioni sulla vasta nuvola di gas, chiamata Flusso di Magellano, che si inarca attorno alla nostra galassia della Via Lattea. Ora dicono che la piccola nuvola di Magellano è la fonte del braccio principale del flusso.

Fonte: Abbondanze chimiche nel braccio principale del torrente magellano

Via l'Università del Wisconsin