Un bagliore solare 10 miliardi di volte più potente di quello del sole

La stella nana rossa JW 566 (all'interno del cerchio) è stata vista per produrre il suo colossale bagliore solare il 26 novembre 2016. Immagine via Rogelio Bernal Andreo / CC BY-SA 3.0.

I bagliori solari - enormi getti di gas in eruzione - sono comuni sul nostro sole, ma che dire delle altre stelle? Si scopre che anche altre stelle le producono, come gli astronomi sanno da molto tempo. Le stelle nane rosse, in particolare, possono avere enormi brillamenti solari. Ma ora, gli astronomi hanno osservato un nuovo bagliore solare su una giovane stella che quasi sfida la convinzione - 10 miliardi di volte più potente di qualsiasi altro mai visto sul nostro sole.

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Gli astronomi che usano il James Clerk Maxwell Telescope (JCMT) alle Hawaii hanno riportato la scoperta l'11 febbraio 2019. Il documento peer-reviewed è stato pubblicato su The Astrophysical Journal (l'articolo completo è online su arXiv). La rilevazione iniziale del bagliore avvenne il 26 novembre 2016. Come notato dall'astronomo Steve Mairs, capo investigatore del team di scoperta:

Una scoperta di questa portata sarebbe potuta avvenire solo alle Hawaii. Usando il JCMT, studiamo la nascita delle stelle vicine come mezzo per comprendere la storia del nostro sistema solare. Osservare i bagliori attorno alle stelle più giovani è un nuovo territorio e ci sta fornendo spunti chiave sulle condizioni fisiche di questi sistemi.

Questo è uno dei modi in cui stiamo lavorando per rispondere alle domande più durature delle persone sullo spazio, il tempo e l'universo che ci circonda.

La regione della Nebulosa di Orione in cui è stata rilevata la luce solare. È una regione piena di polvere della galassia e un luogo in cui si stanno formando nuove stelle. Immagine via Rogelio Bernal Andreo / CC BY-SA 3.0.

Il bagliore è stato rilevato da JCMT utilizzando la tecnologia radio ad alta frequenza all'avanguardia del telescopio e sofisticate tecniche di analisi delle immagini. Il telescopio utilizza una speciale fotocamera da 10.000 pixel super raffreddata chiamata SCUBA-2, che deve essere mantenuta a una temperatura molto fredda di -459, 5 gradi Fahrenheit (-290 gradi Celsius).

Dal documento:

L'evento potrebbe essere il bagliore più luminoso noto associato a un giovane oggetto stellare ...

I bagliori solari si verificano quando le linee del campo magnetico di una stella vengono attorcigliate e aggrovigliate l'una con l'altra finché non si spezzano, rilasciando enormi quantità di energia e caricando particelle nello spazio. Un bagliore solare tipico sul sole libera energia equivalente a milioni di bombe all'idrogeno da 100 megatoni che esplodono contemporaneamente.

Il bagliore visto su quest'altra giovane stella, tuttavia, era 10 miliardi di volte più potente di così .

La regione della Nebulosa di Orione vista da SCUBA-2 dove l'immenso bagliore solare è stato rilevato sulla giovane stella JW-566. Immagine tramite HECK / East Asian Observatory.

Il bagliore fu osservato su una stella molto giovane chiamata JW 566, a circa 1.269 anni luce di distanza nella Nebulosa di Orione. Durato solo poche ore, si pensa che sia stato causato da un'interruzione in un potente campo magnetico che stava incanalando materiale sulla giovane stella in crescita mentre gradualmente guadagnava massa dal gas e dalla polvere circostanti.

JW 566 è una stella variabile - in particolare, una stella T Tauri - non ha più di 10 milioni di anni. Sta attraversando un periodo di crescita prima che sia abbastanza massiccio da far infiammare la fusione dell'idrogeno nel suo nucleo.

JCMT - gestito dall'Osservatorio dell'Asia orientale - è l'unico telescopio nell'emisfero settentrionale in grado di trovare questo tipo di attività di brillamento solare, hanno affermato questi astronomi. JCMT ha osservato quasi 1.000 stelle molto giovani nelle vicinanze come parte di un programma di monitoraggio mensile.

Il team ha affermato che continuerà a monitorare JW 566 nell'ambito del Transient Survey di JCMT, per vedere se è possibile osservare ulteriori razzi.

Il James Clerk Maxwell Telescope (JCMT) su Mauna Kea alle Hawaii. Immagine tramite JCMT.

A proposito, i bagliori solari sarebbero pericolosi per i viaggiatori spaziali umani non schermati perché ne derivano particelle ad altissima energia. Possono anche influire negativamente su alcune tecnologie terrene, ad esempio i satelliti in orbita terrestre.

Allo stesso tempo, tuttavia, alcuni scienziati ritengono che i brillamenti solari potrebbero aver avuto un ruolo nell'aiutare a "far ripartire" la vita sulla Terra. Parte dell'energia richiesta per la prima infanzia potrebbe provenire dai brillamenti solari, secondo Vladimir Airapetian, un astrofisico del Goddard Space Flight Center della NASA, in uno studio del 2016:

Per produrre roba organica da roba inorganica, hai bisogno di molta energia.

La stessa cosa - un punto di partenza per la vita, fornito dai brillamenti solari - potrebbe accadere su pianeti in orbita attorno ad altre stelle. In particolare, esopianeti di dimensioni terrestri o super-terrestri che nelle zone abitabili delle loro stelle potrebbero trarre beneficio, in termini di vita a partire, dai brillamenti solari.

Lo stesso può valere per le stelle nane rosse, come JW 566. Ma la natura è complessa e - da quello che possiamo dire - le condizioni necessarie per la vita possono essere delicate. I nani rossi sono noti per essere molto attivi in ​​termini di brillamenti solari, forse troppo attivi. Lo stesso intenso bombardamento solare che potrebbe far ripartire la vita potrebbe anche rendere difficile la vita sulla superficie di un pianeta.

Un enorme bagliore solare sul nostro sole. Immagine via NASA / GSFC / SDO.

In conclusione: i bagliori solari sul nostro sole sono un fenomeno sorprendente, ma questa scoperta mostra che alcune stelle, specialmente quelle più giovani, possono avere bagliori molto più potenti di quelli - in modo sbalorditivo.

Fonte: The JCMT Transient Survey: uno straordinario chiarore submillimetrico nel sistema binario T Tauri JW 566

Via Maunakea Obervatories

Via Science Alert