50 anni fa: incidente di Thule

Pulizia della squadra di ricerca per detriti radioattivi. Immagine tramite US Air Force.

Di Timothy J. Jorgensen, Georgetown University

Cinquant'anni fa, il 21 gennaio 1968, la guerra fredda divenne molto più fredda. Fu in questo giorno che un bombardiere americano B-52G Stratofortress, che trasportava quattro bombe nucleari, si schiantò sul ghiaccio marino del fiordo di Wolstenholme nell'angolo nord-occidentale della Groenlandia, uno dei luoghi più freddi della Terra. La Groenlandia fa parte del Regno di Danimarca e i danesi non furono contenti.

Il bombardiere - nominativo HOBO 28 - si era schiantato a causa di un errore umano. Uno dei membri dell'equipaggio aveva imbottito alcuni cuscini del sedile davanti a una bocchetta di riscaldamento e successivamente hanno preso fuoco. Il fumo divenne rapidamente così denso che l'equipaggio doveva espellere. Sei dei 7 membri dell'equipaggio sono paracadutati in modo sicuro prima che l'aereo si schiantasse contro il fiordo ghiacciato 7 miglia a ovest della base aerea di Thule - la base militare più settentrionale dell'America, a 700 miglia a nord del circolo polare artico.

Il cannoniere espulso viene aiutato in sicurezza. Immagine tramite US Air Force.

L'isola della Groenlandia, situata a circa metà strada tra Washington DC e Mosca, ha un'importanza strategica per l'esercito americano, al punto che nel 1946 gli Stati Uniti avevano fatto un'offerta senza successo per acquistarla dalla Danimarca. Tuttavia, la Danimarca, un forte alleato degli Stati Uniti, permise ai militari americani di gestire una base aerea a Thule.

L'incidente ha gravemente messo a repentaglio le relazioni degli Stati Uniti con la Danimarca, dal momento che la politica danese di zona libera dal nucleare del 1957 aveva proibito la presenza di armi nucleari in Danimarca o nei suoi territori. L'incidente di Thule ha rivelato che gli Stati Uniti avevano effettivamente pilotato abitualmente aerei che trasportavano bombe nucleari sulla Groenlandia e che uno di quei voli illeciti aveva provocato la contaminazione radioattiva di un fiordo.

La radioattività è stata rilasciata perché le testate nucleari erano state compromesse. L'impatto dello schianto e il successivo incendio avevano rotto le armi e rilasciato i loro contenuti radioattivi, ma per fortuna non vi fu alcuna detonazione nucleare.

Per essere precisi, le armi nucleari di HOBO 28 erano in realtà bombe all'idrogeno. Come spiego nel mio libro, "Strange Glow: The Story of Radiation", una bomba all'idrogeno (o bomba H) è un tipo di arma nucleare di seconda generazione che è molto più potente delle due bombe atomiche sganciate su Hiroshima e Nagasaki . Quelle due bombe erano bombe a "fissione" - bombe che ottengono la loro energia dalla scissione (fissione) di atomi molto grandi (come l'uranio e il plutonio) in atomi più piccoli.

Al contrario, le bombe di HOBO 28 erano bombe a fusione - bombe che ottengono la loro energia dall'unione (fusione) dei piccolissimi nuclei di atomi di idrogeno. Ognuna delle quattro bombe all'idrogeno Mark 28 F1 che HOBO 28 portava erano quasi 100 volte più potenti della bomba lanciata su Hiroshima (1.400 kilotoni contro 15 kilotoni).

Le bombe a fusione rilasciano molta più energia delle bombe a fissione che è difficile da comprendere. Ad esempio, se una bomba a fissione come quella di Hiroshima fosse lanciata sul Campidoglio a Washington, DC, è probabile che la Casa Bianca (a circa 1, 5 miglia di distanza) subirebbe pochi danni diretti. Al contrario, se solo una delle bombe all'idrogeno Mark 28 F1 venisse lanciata sul Campidoglio, distruggerebbe la Casa Bianca e qualsiasi altra cosa a Washington, DC (un raggio distruttivo di circa 7, 5 miglia). È per questo motivo che la recente affermazione della Corea del Nord di raggiungere le capacità della bomba all'idrogeno è così preoccupante.

Dopo l'incidente, gli Stati Uniti e la Danimarca hanno avuto idee molto diverse su come affrontare il relitto e la radioattività di HOBO 28. Gli Stati Uniti volevano solo far affondare il relitto del bombardiere nel fiordo e rimanere lì, ma la Danimarca non lo avrebbe permesso. La Danimarca voleva immediatamente raccogliere tutti i rottami e trasferirsi, insieme a tutto il ghiaccio contaminato radioattivamente, negli Stati Uniti. Dal momento che il destino della base aerea di Thule è rimasto in bilico, gli Stati Uniti hanno accettato le richieste della Danimarca.

Rapporto sul film del Comando aereo strategico dell'Aeronautica americana sul progetto Crested Ice.

L'orologio ticchettava sulla pulizia, nome in codice operazione operation Crested Ice, poiché, quando l'inverno si trasformava in primavera, il fiordo avrebbe iniziato a sciogliersi e ogni residuo di detriti sarebbe affondato a 800 piedi sul fondo del mare. Le condizioni meteorologiche iniziali erano orribili, con temperature minime di -75 gradi Fahrenheit e velocità del vento fino a 80 miglia all'ora. Inoltre, c'era poca luce solare, perché il sole non doveva sorgere di nuovo oltre l'orizzonte artico fino a metà febbraio.

Gruppi di aviatori americani, camminando 50 al passo, spazzarono il fiordo ghiacciato alla ricerca di tutti i pezzi di relitto, alcuni grandi come ali d'aereo e altri piccoli come batterie a torcia. Patch di ghiaccio con contaminazione radioattiva sono state identificate con i contatori Geiger e altri tipi di misuratori di rilevamento delle radiazioni. Tutti i pezzi di relitto sono stati raccolti e il ghiaccio che mostrava qualsiasi contaminazione è stato caricato in serbatoi sigillati. La maggior parte di ogni pezzo dell'aereo era considerato, tranne, in particolare, un cilindro a stadio secondario di uranio e deuteride di litio, i componenti del combustibile nucleare di una delle bombe. Non è stato trovato sul ghiaccio e anche una spazzata del fondo marino con un minisub non ha trovato nulla. La sua posizione attuale rimane un mistero.

Funzionari statunitensi e danesi segnano la fine dello sforzo di pulizia. Immagine tramite la Royal Halloway University.

Sebbene la perdita del cilindro del carburante fosse sconcertante e inquietante, è un oggetto relativamente piccolo (circa le dimensioni e la forma di un barilotto di birra) ed emette pochissima radioattività rilevabile dai misuratori di rilevamento delle radiazioni, rendendo molto difficile da trovare sul fondo di un fiordo. Fortunatamente, non è possibile per questa unità secondaria di "fusione" esplodere da sola senza essere prima indotta attraverso la detonazione dell'unità primaria di "fissione" (plutonio). Quindi non c'è alcuna possibilità che si verifichi un'esplosione nucleare spontanea nel fiordo in futuro, non importa per quanto tempo rimarrà lì.

La pulizia di successo ha contribuito a curare le relazioni tra Stati Uniti e Danimarca. Ma quasi 30 anni dopo, l'incidente di Thule ha generato una nuova controversia politica in Danimarca. Nel 1995, una revisione danese dei documenti del governo interno rivelò che il Primo Ministro danese HC Hansen aveva effettivamente dato agli Stati Uniti tacita approvazione per far volare le armi nucleari su Thule. Pertanto, il governo danese ha dovuto condividere alcune complicità nell'incidente di Thule.

Recentemente, nel 2003, gli scienziati ambientali danesi hanno rivisitato il fiordo per vedere se potevano rilevare eventuali residui di radioattività dall'incidente. I sedimenti di fondo, l'acqua di mare o le alghe sono stati radioattivi dopo quasi 40 anni? Sì, ma i livelli erano estremamente bassi.

La base aerea di Thule è sopravvissuta a tutte le controversie nel corso dei decenni ma è stata sempre più trascurata quando le armi nucleari si sono allontanate dalla consegna di armi a base di bombardieri e più verso missili balistici intercontinentali terrestri e sottomarini. Tuttavia, con il calare del ruolo del bombardiere di Thule, la sua importanza per il rilevamento radar delle ICBM in arrivo è cresciuta, poiché una traiettoria transartica è una via diretta per i missili nucleari russi diretti contro gli Stati Uniti.

Nel 2017, Thule ha ottenuto un aggiornamento di $ 40.000.000 per i suoi sistemi radar dovuto, in parte, alla crescente preoccupazione per la Russia come minaccia nucleare e anche a causa delle preoccupazioni per le recenti incursioni militari russe nell'Artico. La base aerea di Thule rimane quindi indispensabile per la difesa americana e gli Stati Uniti rimangono molto interessati alla Groenlandia - e si impegnano a mantenere buoni rapporti con la Danimarca.

Timothy J. Jorgensen, direttore del programma di laurea in Fisica sanitaria e radioprotezione e professore associato di medicina delle radiazioni, Georgetown University

Questo articolo è stato originariamente pubblicato su The Conversation. Leggi l'articolo originale